Un certain état de conscience rétabli grâce à un implant

Les échanges d'informations avant et après la stimulation du nerf vague

Le patient est passé d'un état végétatif à un "état de conscience minimale", sur la base d'examens d'imagerie cérébrale qui ont montré des améliorations dans les zones du cerveau impliquées dans le mouvement, la sensation et la conscience.

C'est volontairement que l'équipe d'Angela Sirigu, directrice de recherche à l'Institut des sciences cognitives Marc Jeannerod de Lyon (CNRS) a expérimenté son traitement sur ce cas presque désespéré.

La stimulation cérébrale consiste à utiliser un implant thoracique qui va envoyer des impulsions électriques dans le nerf vague, qui relie le cerveau à d'autres organes majeurs du corps. Il a commencé à répondre à des demandes simples, comme suivre un objet avec ses yeux et tourner la tête. C'est le fol espoir que suscitent des travaux publiés, lundi, dans la revue Current Biology . Il était également capable de réagir à des stimuli "menaçants": lorsque la tête de l'examinateur s'approcha brusquement du visage du patient, il réagit en écarquillant les yeux.

En effet, après un mois de stimulation nerveuse, le patient, dans un état végétatif depuis 15 ans suite à un accident de la route, a montré des améliorations significatives dans l'attention, le mouvement et l'activité cérébrale.

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Certains pays feront l'objet d'interdictions complètes, c'est le cas notamment pour les citoyens de Corée du Nord ou du Tchad . A noter que ces restrictions jugées "vitales pour la sécurité nationale" peuvent aussi être levées.

Le traitement ne lui a pas permis de retrouver son état de conscience initial. "Un patient diagnostiqué en état végétatif selon les critères internationaux, ne montrant aucun signe depuis de très longues années". Ces résultats vont à l'encontre de la croyance générale selon laquelle les troubles de la conscience qui persistent pendant plus de 12 mois sont irréversibles.

La conscience demeure sévèrement altérée, mais contrairement à l'état végétatif, il existe des signes comportementaux minimums, mais confirmés de la conscience de soi et de son environnement.

L'état végétatif permanent se caractérise par un état d'inconscience à long terme dû à des lésions du cerveau. La stimulation du nerf vague est déjà utilisée pour traiter les personnes atteintes d'épilepsie et de dépression. "Il est difficile de connaître sur la base d'un seul cas, la probabilité pour que ce traitement fonctionne de manière généralisée à d'autres patients".

Comment ont-ils procédé? Ils ont réalisé ce qu'on appelle une stimulation électrique répétée sur le nerf vague, un nerf crânien: "Cette avancée très importante ouvre une nouvelle piste thérapeutique pour des patients à l'état de conscience altéré ", indique au Monde le professeur Lionel Naccache, de l'Institut du cerveau et de la moelle épinière de Paris, qui n'a pas participé à l'étude. Par ailleurs, cette découverte n'est pas sans poser un certain nombre de questions éthiques, notamment sur le fait de ramener un patient à un état où il aurait conscience de lui-même et pourrait ressentir de la souffrance.

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