La mission InSight compte bien percer le secret du sol martien

Insight

C'est un voyage au centre de Mars, ou presque.

Le lancement de l'engin baptisé " Interior Exploration using Seismic Investigations, Geodesy and Heat Transport (InSight) " est programmé pour samedi matin depuis la base Vandenberg de l'US Air Force en Californie. À bord de l'atterrisseur se trouve un instrument français: le sismomètre SEIS. Il va falloir faire de la place car c'est maintenant Mars InSight qui s'annonce sur l'horizon.

Une fois là-bas, la sonde spatiale de la Nasa écoutera battre "le cœur" de la planète rouge, en mesurant ses activités sismiques, avec l'espoir de parvenir à mieux comprendre l'histoire et la structure de cette planète. Le lancement avait d'abord été prévu en mars, mais un défaut repéré dans le conteneur de ces instruments avait entraîné un report. Malgré un surcoût estimé à 150 millions de dollars - pour un budget total de plus de 800 millions - la Nasa avait maintenu la mission. La préparation de Mars 2020 entre dans la dernière ligne droit avant le décollage (pour l'année 2020, comme son nom l'indique), le rover Curiosity continue à escalader le mont Sharp avec ses petites roues de lego et son grand frère Opportunity, sur zone depuis 14 ans, n'a toujours pas rendu l'âme - il a dépassé la barre des 5000 jours martiens. Appelée "InSight", elle aura pour but d'étudier la structure interne de la planète rouge, qui reste encore...

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Le robot embarque un sismomètre conçu par l'agence spatiale française et un thermomètre dont la sonde descendra jusqu'à 5 mètres de profondeur. Les scientifiques savent que Mars a de faibles niveaux d'activité géologique. Les informations recueillies sur la propagation des ondes sismiques - qui diffère selon le type de matériau qu'elles traversent - permettront de déterminer la nature des différentes couches du sous-sol, jusqu'au coeur de la planète rouge. La procédure de forage devrait à elle seule nécessiter un mois.

Insight ne partira pas seul vers Mars.

L'installation d'une station géophysique est une première sur Mars. A eux deux, SEIS et HP3 pourront apporter des réponses sur l'évolution de Mars depuis sa naissance, il y a 4,5 milliards d'années.

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